Триста лет Куба была испанской колонией. И только в результате упорной тридцатилетней войны, начавшейся в 1868 году, с испанским владычеством было покончено. Однако обрести независимость стране не удалось: на смену испанским колонизаторам пришли американские. И хотя с 1898 года Куба формально считалась суверенной страной с республиканской формой правления, фактически на острове хозяйничали американцы. Янкам на Кубе принадлежало все, что представляло хоть какую-то ценность и могло приносить доход.

В 1952 году в стране воцарилась диктатура Фульхенсио Батисты, совершившего государственный переворот. Батиста, опираясь на помощь США, разорвал дипломатические отношения с Советским Союзом, прекратил торговые отношения с социалистическими странами, установил в стране режим террора и подавления любых демократических свобод.

Первая попытка свергнуть диктатуру Батисты была предпринята 26 июля 1953 года. Группа молодых кубинских революционеров во главе с Фиделем и Раулем Кастро организовала нападение на казармы Монкада в Сантьяго. Выступление было жестоко подавлено, Фидель и его соратники оказались за решеткой.

Спустя два года Фидель был освобожден по амнистии и уехал сначала в США, затем в Мексику. Там ему удалось собрать отряд революционеров и подготовить вооруженную экспедицию на Кубу. 2 декабря 1956 года отряд кубинских повстанцев высадился в провинции Орьенте и попытался начать наступление на столицу страны, однако попал в засаду и был почти весь уничтожен. Оставшиеся в живых ушли в горы и стали ядром, вокруг которого начала стремительно формироваться кубинская Повстанческая армия. В короткие сроки к повстанцам примкнули тысячи кубинских крестьян, а в городах действия повстанцев поддержали рабочие и служащие, организовавшие в августе 1958 года всеобщую политическую забастовку.

Постепенно разрозненные выступления кубинских революционеров переросли в полномасштабную войну против правящего режима. В декабре 1958 года войска Фиделя Кастро окружили города Сантьяго и Санта-Клара. 1 января 1959 года режим Батисты пал, сам диктатор бежал из страны.

С первых же дней новая власть приступила к масштабным реформам, в частности национализировала важнейшие отрасли кубинской экономики. Такое развитие событий никак не устраивало американцев, привыкших чувствовать себя на Кубе хозяевами жизни. В одну только сахарную промышленность Кубы с 1935 по 1957 год американские компании вложили почти 52 миллиона песо. Прибыль за то же самое время превысила 265 миллионов песо. Общие капиталовложения США и их союзников в Кубу исчисляются сотнями миллионов долларов. В течение полувека США, а также Великобритания и Канада вкладывали в кубинскую экономику в среднем 500 миллионов долларов в год. Естественно, американцам было что терять, и ответные действия США в отношении новой кубинской власти не замедлили последовать.

В 1959 году американская разведка пыталась организовать ряд диверсий и заговоров против кубинского правительства. На следующий год США объявили Кубе топливный бойкот. В январе 1961-го Вашингтон разорвал дипломатические отношения, запретил американским гражданам посещать Кубу и начал экономическую блокаду острова. Наконец, в апреле 1961 года американцы предприняли открытую попытку свергнуть правительство Кастро, высадившись на кубинскую территорию в районе Плайя-Хирон. В дальнейшем нарушения воздушных и морских границ Кубы со стороны американских ВВС и ВМС стали чуть ли не повседневной реальностью.

В этих условиях кубинское правительство обратилось за помощью к СССР, и та не замедлила последовать. На Кубу начались широкомасштабные советские военные поставки. Так, только за первые три года кубинской революции на «остров свободы» были доставлены артиллерийские орудия различных типов, танки и БТР, средства связи и радиолокационные станции, боевые самолеты МиГ-15, бомбардировщики Ил-28, вертолеты Ми-4, транспортные самолеты и аэродромное оборудование, торпедные катера и противолодочные суда. Общая сумма военных поставок превысила 200 миллионов долларов.

Кроме того, летом 1962 года началось размещение на Кубе советских ракет средней дальности. Предполагалось дислоцировать на острове, под самым носом у американцев, ракетную дивизию, укомплектованную ракетами Р-12, а также несколько авиационных и зенитных полков. Общая численность советской группировки на Кубе должна была составить 44 тысячи человек. Операция по передислокации советских войск на Кубу получила название «Анадырь». 

Ситуация вокруг «острова свободы» обострилась до предела осенью 1962 года, когда США заявили о необходимости досмотра всех судов, следовавших на Кубу, а вооруженные силы США в районе Карибского бассейна и на базе Гуантанамо были приведены в боевую готовность. Советский Союз ответил адекватными мерами. Возникла реальная опасность начала полномасштабной войны, в том числе и с применением термоядерного оружия. События октября 1962 года вошли в историю как «Карибский кризис».

К счастью, у лидеров обеих стран – СССР и США – хватило мудрости не доводить дело до крайней черты и сесть за стол переговоров. Их результатом стал вывод советских ракет средней дальности с Кубы и американских – с территории Турции. Американцы пообещали прекратить провокации в кубинских территориальных водах, снять экономическую блокаду и вывести свою военную базу в Гуантанамо. Впрочем, своих обещаний янки не сдержали, и в течение почти тридцати последующих лет Куба существовала фактически за счет широкомасштабной помощи со стороны Советского Союза.

И хотя после «Карибского кризиса» численность Группы советских войск на Кубе (ГСВК) пришлось существенно сократить, на «острове свободы» постоянно находились советские военнослужащие и военные специалисты. По некоторым данным, в период с 1960 по 1992 год служебные обязанности на Кубе выполняли свыше 11 тысяч советских солдат и офицеров.