Накануне войны в Афганистане СССР пришлось поучаствовать ещё в одном конфликте. В самом начале 1979 года произошло столкновение между Китайской Народной Республикой и Вьетнамом, и благодаря Советскому Союзу удалось избежать масштабных военных действий.

С приходом к власти Дэн Сяопина отношения между Китаем и Вьетнамом стали ещё более напряжёнными. Заключение советско-вьетнамского договора о дружбе и сотрудничестве 3 ноября 1978 года ещё больше усилило трения между Пекином и Ханоем. В нём утверждались положения о «совместной обороне», о «совместных действиях по обеспечению безопасности обеих стран», а также об обязанности обмениваться мнениями по важным международным вопросам, если они касаются сторон соглашения. Пекин отозвал из Ханоя своего посла и военного атташе, сократил состав представительства, прервал железнодорожное сообщение между странами и прекратил оказание экономической помощи. Китайцы надеялись контролировать Вьетнам при помощи соседней Кампучии (современная Камбоджа), где в то время процветал режим красных кхмеров во главе с Пол Потом. Но диктатор не оправдал надежд Китая: учиняя кровавые расправы, он не щадил никого, в том числе и общину вьетнамцев. В декабре 1978 года Вьетнам решил вмешаться и поддержать армию повстанцев. 7 января 1979 года режим Пол Пота, единственного союзника Китая в регионе, был свергнут, что вызвало сильное негодование Пекина.

В начале сентября в год окончательной капитуляции фашизма было провозглашено создание второго в Азии народного государства – Демократической республики Вьетнам. Власть в стране оказалась в руках коммунистического лидера Хо Ши Мина, что в корне меняло геополитическую обстановку в регионе. Однако европейцы не намеревались оставлять свои колонии, и вскоре разгорелась новая кровопролитная война. Британские войска под руководством генерала Грейси создали благоприятные условия для возвращения французских колонистов вместо обещанной помощи по выдворению японских агрессоров. Союзники откровенно нарушали положения Атлантической хартии, в которой указывалось, что все боровшиеся с фашизмом страны получат долгожданную свободу. Вскоре на территорию Вьетнама высадились французские войска с целью восстановить прежнее влияние в регионе. Однако Вьетнам к этому моменту переживал невероятный подъем национального духа, и французы встретили ожесточенное сопротивление.