18 сентября 1941 года родилась советская гвардия. В соответствии с Указом Президиума Верховного Совета СССР, приказом Ставки Верховного Главнокомандования от 18 сентября почетное звание 1-й, 2-й, 3-й и 4-й гвардейских дивизий было присвоено 100-й, 127-й, 153-й и 161-й стрелковым дивизиям РККА. Именно так Родина отметила части и соединения Красной армии, отличившиеся в боях под Смоленском в августе-сентябре 1941-го.

С тех пор гвардейские части неизменно служили примером воинской доблести и боевого мастерства. Советская гвардия сражалась на всех участках фронта, и к концу Великой Отечественной войны в Красной армии насчитывалось 11 гвардейских общевойсковых армий, 6 гвардейских танковых армий и большое количество отдельных гвардейских частей всех родов войск. Кроме того, почетного звания гвардейских были удостоены многие корабли Советского ВМФ, в том числе крейсера, эсминцы, тральщики, торпедные катера и подводные лодки.

От прочих частей и соединений Красной армии гвардейские части отличались специальными знаменами, а для личного состава советской гвардии Указом Президиума Верховного Совета СССР от 21 мая 1942 года был установлен особый нагрудный знак.